美將發射太空望遠鏡 能尋找外星生命

  據國外媒體報道,許多科學家認為人類並不是宇宙中唯一的智慧生物,我們已經發現銀河系內至少存在十億顆以上的行星有可能存在生命,只是我們還沒有發現地外生命的存在。

  美國宇航局及其他機構的專家們在7月14日的會議上描述了未來系外行星與地外文明的調查路線圖,這是一個尋找宇宙生命的旅程,未來將涉及到多具軌道望遠鏡計劃。麻省理工學院行星科學和物理學教授薩拉·西格認為不久的將來人們可以指著一顆恆星說,那裡有一顆與地球一樣的行星。

  科學家認為我們銀河系內幾乎每一顆恆星周圍至少存在一顆行星,行星的數量在銀河系內是非常龐大的,美國宇航局目前已經打造了強大的觀測網對宇宙進行研究,在軌運行的哈勃空間望遠鏡、斯皮策望遠鏡、開普勒望遠鏡等都是觀測系外行星的主力。

  以往我們的望遠鏡可以觀測到宇宙中的恆星,但現在我們要發現恆星周圍的行星世界,一顆恆星周圍可能存在多顆行星,最新的望遠鏡技術可以發現它們,由此看到未來10年至20年內將有更多的系外行星被發現,尤其是類地行星。

  美國宇航局計劃在2017年發射系外行星勘測衛星(TESS),而舉世矚目的詹姆斯·韋伯空間望遠鏡將在2018年升空,還有一具望遠鏡被命名為廣域紅外巡天望遠鏡(WFIRST),顯然未來數年內將迎來新一輪的空間望遠鏡發射浪潮。

  有趣的是WFIRST望遠鏡使用間諜衛星的平台,由美國國家偵察辦公室移交,主鏡面直徑2.4米,原來設想用於天基監視,當NASA的科學家得知這一消息時感到非常驚訝且興奮,不僅節省了經費,還獲得了觀測能力極強的平台,可比肩哈勃望遠鏡。

  NASA在獲得這些新的空間望遠鏡後,軌道觀測能力將進一步提高,科學家認為我們不僅要發現系外行星,還要知道這些行星上到底有什麼,比如大氣中是否存在氧氣、二氧化碳等,甚至是液態水。

  目前銀河系內的系外行星觀測結論主要來自開普勒望遠鏡,自2009年升空以來取得了大量的觀測成果,確認了1700多顆系外行星,科學家從這些數據估計出銀河系內大約有數十億顆行星,太陽系周圍的恆星世界中有10%至20%天體系統存在體積與地球接近的行星。

  近年來有越來越多的超級地球被發現,這些行星比地球大數倍,質量也更重,但我們要尋找的是體積質量接近地球、軌道環境與地球類似的行星,這將是一個巨大的挑戰,因為它們的信號非常微弱。試想一下,當我們發現系外生命的那一刻,整個人類將被喚醒,宇宙中不只有我們。





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