黎明號接近谷神星 神秘亮點露真面目

  據英國媒體報道,谷神星是小行星帶最大的天體。隨著美國宇航局“黎明”號飛船的逐漸接近,天文學家們正嚴密注視著這顆神秘的矮行星。而就在近日,這顆星球表面的一個亮點引起了研究人員的注意。

  今年的3月6日,黎明號飛船就將嘗試進入谷神星軌道,而在最近這段時間內,黎明號探測器正在對谷神星進行前期拍攝,在此期間拍攝的圖像上,人們就可以清楚的看到其地表存在一處白點。

  對於這個白點究竟是什麼的問題,美國宇航局目前還尚未給出任何解釋,但科學家們認為這可能是一個冰凍的湖泊,位於一個隕石坑的底部,在陽光的照射下反光。

  這張黎明號探測器最新拍攝的圖像上可以清楚的看到谷神星地表存在一個神秘亮點

  馬克·萊曼(Marc Rayman)是美國宇航局黎明號探測器項目主管及首席工程師,他對媒體表示:“我們可以確認這是位於谷神星地表的某樣東西,其反光程度更高,但它究竟是什麼東西,目前仍然還是個謎。”在接下來的數周內,黎明號探測器拍攝的圖像質量將會越來越高,最終在3月6日前後將會正式進入圍繞谷神星運行的軌道。

  藝術效果圖:抵達谷神星的黎明號飛船——3月6日,黎明號探測器將進入谷神星軌道

  我們對整個太陽系已經有了較多的瞭解,但具體到谷神星,我們對其卻知之甚少。而現在,黎明號探測器終於將要改變這一現狀。黎明號探測器發回的圖像中可以看到這個白點的最新一張照片拍攝於1月13日,拍攝時距離大約38.3萬公里。

  目前黎明號飛船拍攝的谷神星圖像質量與哈勃空間望遠鏡在2004年1月份拍攝的圖像質量相當,但美國宇航局表示,隨著黎明號探測器快速接近谷神星,其拍攝的圖像分辨率將很快趕快超越哈勃空間望遠鏡的水平。

  谷神星直徑約950公里,於1801年被發現。今年1月份,研究人員發現其表面有水汽正在向週遭空間散逸,其速率約為每秒6公斤左右。

  歐洲空間局(ESA)的赫歇爾空間望遠鏡的觀測結果推定這可能是谷神星表面存在的噴泉或冰火山導致的。萊曼表示:“現在,我們終於有一艘飛船將要揭開這顆神秘星球的面紗。不久之後,我們將窺見谷神星從太陽系誕生之初保守至今的諸多秘密。”

  谷神星的軌道運行於火星軌道與木星軌道之間,其特徵與木星的衛星木衛二以及土星的衛星土衛二非常相似,而這兩顆衛星都被認為很有可能存在生命。

左側為處理過的圖像,拍攝於今年1月13日,可以隱約看到地表存在的隕石坑。這張圖像是由黎明號飛船在38.3萬公里的距離上拍攝的;右側則為原始圖像放大圖

  麥克·庫伯斯(Michael Kuppers)博士在位於西班牙境內Villanueva de la Canada的歐空局實驗室工作,他表示:“儘管地面與空間望遠鏡將繼續對谷神星進行詳細觀測,但黎明號飛船的入軌仍將是一項關鍵的里程碑事件,為谷神星地表現象的觀測提供跟進觀察。”

自從2007年發射升空以來,黎明號此前已經對灶神星開展了考察,現在即將抵達它的第二個考察目的地——谷神星

  在谷神星這類天體表面存在水的事實將對地球上生命的起源以及太陽系行星,如木星軌道的遷移具有啟發意義。有一項理論認為,由於早期巨行星軌道的遷移變動,導致大量小天體軌道被擾動,其中包括大量的小行星和彗星,其中大量的小天體撞擊了早期的地球和月球,在這一過程中為地球帶來了有機分子與水。

  谷神星的直徑相當於擁有巨大噴泉現象的土衛二直徑的兩倍,天文學家認為後者的地表冰層下方存在一個全球性的海洋。

  自從2007年發射升空以來,黎明號此前已經對灶神星開展了考察,這是一顆巨大的小行星,距離谷神星約1.68億公里。當時灶神星與谷神星之間的距離要超過地球到太陽的距離。在圍繞灶神星軌道運行的14個月時間裡,黎明號飛船獲得了大量的科學考察數據,包括灶神星複雜的地表形態結構以及這顆星球的地質學歷史。灶神星和谷神星是小行星帶內質量最大的兩顆天體。





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