新視野號將嘗試把自拍發給外星人

  北京時間5月22日消息,據美國媒體報道,美國宇航局的新視野號探測器將於2015年7月從冥王星附近飛過,而在那之後,這艘飛船將會繼續執行任務,向前飛行,並在遙遠的太陽系邊界搜尋其他未被發現的冰凍天體,並將來自地球的信息向太空傳遞。

  接下來的幾個月對於規劃新視野號探測器在完成既定的冥王星考察任務之後的後續計劃具有重要意義。其中的一項基礎性工作目前已經就緒,那就是美國宇航局已經為“新視野信息計劃”設想開了綠燈。

  而另外一項話題則將會在未來數周內反覆進行商討,他們也只有這麼點時間,因為他們到時候必須為哈勃空間望遠鏡上傳觀測任務列表。

  文明的接觸

  首先來看看那個所謂的“信息計劃”:就在這個週末,新視野號“信息計劃”項目的組織者們宣佈美國宇航局已經同意在飛船的內存清空了冥王星探測任務的數據之後接受地球上傳的來自全球各地人們的自拍照片。

  耗資6.5億美元的新視野號飛船是在預算限制極為緊張的狀態下設計製造的,這就意味著這艘飛船上沒有給與外星人進行聯繫預留下任何空間。上面沒有像此前先驅者號飛船上寫著“哈羅,我們是人類!”的銘牌,也沒有像旅行者號飛船上那種內容豐富的金唱片。

  喬恩·朗博格(Jon Lomberg)是一名藝術家,他當年曾與已故的著名天文學家卡爾·薩根共同設計了旅行者號飛船的金唱片。他認為目前這樣的情況是一種恥辱。但最後他想到一個主意,那就是向新視野號飛船發送電子圖像,並努力說服項目主管接受這一意見。

  不過與卡爾·薩根那時不同的是,這一次將要發送的圖像信息將完全由全世界各地的人們自行選擇,而不是由一個精英團隊負責挑選。朗伯格表示:“如果讓卡爾·薩根和我們其餘的這些人來代表地球說話,那是十分自以為是的,但在那時候,事情就是這樣的:你要麼立即去做,要麼就沒有機會做了。”

  這次的“信息計劃”將於今年8月25日正式展開,屆時新視野號飛船將會穿越海王星軌道。這一天也恰好是旅行者2號飛船飛越海王星的25週年紀念日。這一天美國宇航局也將在其華盛頓的總部舉行紀念儀式。

  從8月份開始,這次活動的專門網站 oneearthmessage.org 將會開始接受各種形式的內容提交——圖像,聲音,文字,甚至是計算機程序,隨後這些信息將會接受投票選擇。

  朗伯格在這一項目上的合作夥伴是Albert Yu-Min Lin,這是一位眾包項目專家,他將會開發一個系統來實現對提交內容的優選並將入選內容列成清單,一旦新視野號飛船的內存內清空,這些內容就會被提交並上傳到探測器。

  朗伯格承認這艘飛船最終被外星文明發現並捕獲,乃至破譯出其中所含信息的可能性非常小。但有一點非常重要,那就是,請我們想一想,關於地球上的生命,究竟哪些事情是最為重要的?如果找出這些事情,是否會讓我們更加帶著欣賞的眼光去審視它們?這正是當年旅行者號飛船上製作那張金唱片的初衷,同時也是這一次的新視野號信息計劃的目的。

  搜尋冰凍天體

  那麼,這些被提交的信息究竟何時會被上傳到探測器上呢?這就要取決於新視野號飛船在完成冥王星探測任務之後的科學安排了。有可能在完成冥王星探測之後它還要花費長達數個月的時間才能將所有獲得的數據傳回地球;另外,當它終於完成冥王星探測的數據傳輸之後,它可能還要進行對下一個目標的考察任務。

  新視野號探測器項目組希望這艘飛船能對柯伊伯帶中除去冥王星之外至少一個其他天體進行觀測。在這一邊緣地帶,大量冰凍小天體散佈其間,一直延伸到海王星軌道附近。如果能夠找到合適的目標,那麼有關信息的提交就將會順延到後續任務全部完成之後再進行。

  朗伯格對此表示完全可以瞭解,他說:“只要這顆探測器保持良好的健康狀況,並且它的無線電通訊是通暢的,那麼就沒有必要為了大家高興就急於上傳我們的內容。”

  不過到目前為止新視野號項目組還尚未找到合適的後續觀測目標,儘管項目組的成員們此前一直在仔細搜尋有關區域。進行這樣的搜尋目前最好的手段是借助哈勃空間望遠鏡進行掃瞄,在下個月將在巴爾的摩召開的空間望遠鏡研究所會議上,這項方案可能將會得到考慮。

  就在上個月,兩個美國宇航局的咨詢委員會——小天體評估組以及外行星評估組表達了對使用哈勃空間望遠鏡開展柯伊伯帶穩定天體的強烈支持意願。小型的柯伊伯帶天體被認為是太陽系早期的遺留物,因此吸引著科學家們的特別關注。

  這兩個委員會在一份報告中寫道:“讓一顆探測器於一顆原始的柯伊伯帶天體近距離接觸在我們的有生之年將是有可能實現的。但這取決於我們能否及時找出合適的目標並有足夠的時間調整路線來飛向這個目標。目前正在飛行中的,建造中的或是設想中的項目中都再也沒有任何一個是以柯伊伯帶作為其目的地的。因此對於新視野號項目而言,時間緊迫。”

  科學家們表示,在今年年內他們就必須找到計劃開展後續觀測的合適天體,如此方能為新視野號飛船在完成冥王星探測之後開展後續觀測留出足夠的規劃時間。他們表示:“如果將觀測計劃推遲到2015年進行,那麼找到合適目標的機會將會大大下降。”

  因此,究竟新視野號飛船將會對兩個天體開展考察,還是只考察冥王星這一個天體?目前還無法確定,只能拭目以待。





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