科學家認為土衛六地下海和死海一樣鹹

  土衛六“泰坦”(Titan)長期以來位列太陽系中最有可能孕育生命的星體榜單前5名,其地下海被認為是一個很有可能的生命之地。但日前,美國國家航空航天局(NASA)的天文學家在詳細分析“卡西尼”號探測器數據後發現,證據表明土衛六上的海洋密度比預想中更高,如果按地球上的標準來看,其海洋的鹽度甚至堪比“海”。這意味著人們可能要改變既往推測,土衛六或許並不適合生命生存。

  “泰坦”是土星最大的衛星,在太陽系,除了地球外只有土衛六“泰坦”擁有原理與地球上水循環相似的所謂“甲烷循環”,這顆衛星也擁有濃厚大氣層,再加上其巨大的液體海洋,都讓天文學家視土衛六為最接近地球環境的衛星,對其探索將有助人類發現自身誕生之謎。

  一直以來,科學家也在試圖尋找土衛六海洋成分和成因的相關線索。日前NASA天文學家終於揭開了土衛六地下海洋的秘密。“卡西尼”號探測器在過去10年間飛掠土衛六並不斷傳回這顆衛星重力及地形數據,在對這些數據進行了詳細分析後,研究人員繪製了土衛六的模型結構,包括它的外層冰殼及其內部海洋的位置。

  模型表明,土衛六地下海的海水密度比預想中要高,極多的鹽分使得這片海水非常鹹,而這種鹽可能由大量硫、鈉和鉀混合物組成。甚至說,土衛六海洋的鹽度堪比地球上最鹹的水域——著名的“海”。

  研究人員在新一期《國際太陽系研究雜誌》上發表了相關報告。論文第一作者、法國南特大學的朱塞佩·米特裡表示,按地球上的標準來看,這裡也太鹹了,過去人們曾認為這片海洋是一個很有可能的生命之地,但新的發現或使得人們重新審視這顆星球的宜居性。

  同時,“卡西尼”號傳回的數據還顯示該星球外殼各處厚度不一,很可能是由於其地下海水在緩慢地結晶成冰。土衛六冰層形成原因也會影響到這顆星球究竟能否支持生命存活——如果整個星球都籠罩在冰殼下,堅硬的“殼”限制了土衛六表面與地下海之間的物質交換能力,那同樣意味著,土衛六的地下海不適宜生命存在。不過,NASA噴氣推進實驗室的研究人員認為,伴隨著“卡西尼”號的探索,“泰坦”仍會繼續證明自己是一個充滿無限魅力的世界。





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