探測器迫近谷神星或解開地外生命之謎

  據國外媒體報道,美國宇航局“黎明”探測器正在接近谷神星,這是一顆位於主帶小行星中的矮行星,最新的圖像數據顯示,谷神星上很可能擁有誘人的表面環境,此前科學家已經探測到谷神星上出現的羽狀噴流,暗示谷神星上存在大量的水汽物質。

  “黎明”探測器在2012年對灶神星進行了探測,此後離開灶神星向谷神星方向飛去,試圖發現谷神星上隱藏大量液態水汽的證據。小行星帶位於火星和木星之間的軌道上,而谷神星則是小行星帶上唯一的矮行星,體積相對較大,而且我們已經知道其內部存在大量的冰。

“黎明”探測器接近谷神星

  許多科學家對“黎明”探測器充滿了希望,這是我們有機會第一次接近這個神秘的世界,谷神星之謎也長期困擾著天文學家和行星科學家。

谷神星結構圖

  NASA噴氣推進實驗室科學家、“黎明”探測器的總工程師馬克?雷曼認為我們知道了關於太陽系的許多奧秘,但對谷神星這樣的矮行星知之甚少,“黎明”探測器將改變這個現狀,為我們提供第一手的數據。目前我們取得的觀測成果主要來自“黎明”探測器,今年探測器將抵達谷神星。

  目前探測器距離谷神星大約38萬公里,這個距離上探測器發現谷神星上佈滿了撞擊坑和一些地質變化,有趣的是,即使“黎明”探測器距離谷神星如此近,但其觀測能力較為一般,只能達到哈勃2003至2004年最佳觀測效果的80%,因此要想看到谷神星更加細緻的圖像,我們只能等探測器進一步接近谷神星後才能獲得。

  屆時,我們將獲得有史以來最為清晰的谷神星照片,超過以往任何一台空間望遠鏡的觀測效果,其表面分佈的物質、地貌都可以被發現。

“黎明”探測器距離谷神星如此近,但其觀測能力較為一般,只能達到哈勃2003至2004年最佳觀測效果的80%

  在之前的研究中,科學家認為谷神星是矮行星進化的產物,2014年時我們發現谷神星上存在水汽物質,暗示其冰殼下存在一個巨大的海洋,這一點與木衛二有些類似,因此谷神星上是否存在微生物也值得探索。

科學家認為谷神星是矮行星進化的產物

  針對這一點,天體生物學家也對“黎明”探測器的任務充滿了期待。“黎明”探測器採用了離子推進器,因此飛船前進的速度比較慢,比較適合用於飛行環境較為複雜的小行星帶上,離子驅動主要通過噴射帶電粒子驅動飛船前進,只要很小的作用力,可以持續工作較長時間。





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