專家警告:尋找「新地球」已迫在眉睫

  尋找一個“新地球”,也就是太陽系外類似地球的宜居行星,一直是天文學家的夢想。三名巴西科學家日前在新一期報刊上發表報告說,一種新方法或許有助於尋找“新地球”。

  自上世紀90年代初探測到第一顆太陽系外行星以來,天文學家已在人類熟悉的星系外發現超過800顆行星,但其中僅有很少數存在宜居可能性。

  此前天文學家主要依靠美國航天局的“開普勒”太空望遠鏡,但今年“開普勒”已因故障而不能再尋找太陽系外類地行星了。

  由巴西帕拉伊巴大學的塞爾霍斯特、巴爾博薩以及麥肯錫大學的瓦裡奧提出的新方法屬於凌日法,即通過觀察恆星亮度在有行星飛越其表面時發生的細微變化來確認行星。

資料圖:新地球

  “開普勒”太空望遠鏡用可見光波段的傳統凌日法觀測,但巴西科學家提出可以在17G赫的微波波段觀測:當行星越過恆星時,地球上觀測恆星的微波輻射“亮度”會發生變化。

  尋找“新地球”的一個難點在於,現有觀測手段即使能發現太陽系外行星,也很難區分類似地球的石質行星和類似木星的氣態巨行星。

  但巴西科學家發現,兩者對恆星微波輻射的影響有明顯差異,這就解決了上述難題。

  科學家認為,智利阿塔卡瑪沙漠中海拔5000米高的阿爾瑪天文台中的射電望遠鏡網,可以探測一些體積小於太陽的恆星周圍是否存在宜居行星。

  這一射電望遠鏡網能同時掃瞄成千上萬顆恆星,而且恆星越活躍,阿爾瑪天文台的望遠鏡也會越敏感。

資料圖:新地球

  如果新方法可行,科學家將在阿爾瑪天文台進行長期觀測以尋找新的宜居行星,同時填補“開普勒”退役後深空探索的空缺。

  據國外媒體10月11日報道,美國宇航局發佈了新的地球圖片,如今,在此新的地球圖片上,可以看到生命跡象,如城市明亮的燈光和在海洋中漂浮的浮游植物。

  美國宇航局結合來自許多不同衛星獲取的海洋、地表和海冰數據,製造了二張新的地球太空圖片,即我們所說的“藍色大理點擊查看大理及更多城市天氣預報石”。有了這些新圖片,普通人也可以過一把宇航員的癮了,因為圖片中的地球和身在太空的宇航員眼中的地球是一樣的。

  最初計劃--"藍色大理石2000" 原本是為慶祝“地球日”創立30週年而完成的,目的是利用“阿波羅”號宇航員在太空中拍攝的圖片,重塑地球的景色。最終的圖片於2000年4月對外公佈,圖片展示了地球在單天內的雲層、海洋以及西半球誇張的地貌和植被。

  美國宇航局此次公佈的新圖片涵蓋了地球更多的特徵,除了數據更為完整外--東半球和西半球的景致均得以呈現,且清晰度也要超過以往的圖片。此外,打造新圖片過程中所使用的數據在時間跨度上也要超過最初的圖片,有清晰度達到了500米(1600英尺),相比之下,舊圖片的清晰度只有1000米(3273英尺)。

資料圖:新地球

  反射光的測量是由美國宇航局“土地”號衛星上的中等清晰度成像分光輻射譜儀(MODIS)在2004年7月進行的,測量數據被用於重塑地表。在2001年8月末至2001年9月初,中等清晰度成像分光輻射譜儀對日間的海冰進行了觀測,觀測數據被用於重塑新圖片中的極地海冰。

  新圖片中的海洋是結合了“土地”號的中等清晰度成像分光輻射譜儀有關海水反射比的觀測數據,和“水”號衛星的中等清晰度成像分光輻射譜儀有關開放海域上的葉綠素含量數據--反映浮游植物的活動--產生的。

  圖片中的雲層是中清晰度成像分光輻射譜儀在2001年7月29日的這一天內快照拍攝的。城市夜晚燈光則採用了“國防氣象衛星計劃”任務在1994年至1995年間收集的數據。地形則是依據"奮進"號航天飛機在2000年2月為期11天的太空任務中收集到的雷達數據。

資料圖:新地球

  此新計劃被形象地稱之為“藍色大理石:下一代”,它還包含了其它圖片,有關這些圖片的數據每月進行一次匯總,合成地球圖片,用以展示地球植被和冰覆蓋量在一年內的季節性變化。





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