震驚眾人! 外星生命或生存在恆星大氣中

  地球生命也許並不是宇宙中生命的唯一形式,但生命是否堅韌到足以在恆星上生存呢?

  生命在太陽上瞬間就會化為一縷青煙。太陽表面的溫度高達5800K,足以形成等離子漿,融化一切已知化合物或合金。

  2012年6月6日的金星凌日,下一次金星凌日將發生在100年後。

  對於生物體結構來說,這樣的溫度實在是太高了,所有複雜分子都會燒焦。而太陽表面還是太陽上最“涼爽”的地方,太陽內部和太陽表面之上的溫度更高。

  所以既然太陽表面不可能存在生命,太陽的其它地方更不會有。太陽大致上就是一團氣體,在太陽上尋找生命相當於在太陽的大氣中尋找生命。

  儘管太陽上不可能有,但並非所有大氣都如太陽大氣般熾熱。科學家最近就發現,地球上層大氣似乎生機盎然。在離地十千米的大氣層裡,科學家取到了滿是活菌的空氣樣品。

 金星表面,金星14號著陸器

  這件事足以讓人震驚。海拔越高,紫外線就越強。紫外線對生命是有害的,它足以電離原子和分子,破壞細胞,導致它們發生突變或死亡。它能讓人類的皮膚細胞複製速度遠大於正常水平,從而導致皮膚癌。

  地球大氣層能夠把地表紫外線輻射降低到生物可以接受的程度,但隨著海拔的增加,這種保護的強度會減弱。在離地十千米以上的大氣層,大氣密度只有地表的25%左右。

  因此即便對細菌而言,這也是一個極端嚴酷的環境。在這裡發現大量活菌,的確出人意料。當前我們的看法是,這些細菌是被風暴帶到平流層的。

紫外波段上的金星雲層,先驅者金星軌道器

  由於細菌質量極小,所以能夠和水汽、塵埃粒子一同出現在那裡。有意思的是,以天文學的角度來看,這一發現表明在其它天體的大氣中也有可能發生同樣的事。比如酷熱的金星,那裡有失控的溫室效應、遍地的火山和恐怖的硫酸雨。

  沒有人會把它和宜居行星劃等號。我們也沒有在它表面發現生命。所有著陸在金星的探測器最多撐幾個小時,就會被極高的溫度和壓力摧毀。但是如果遠離地面,來到異常濃厚的金星雲層中,那裡卻存在著氣候宜人的地方。在離金星表面65千米的所在,氣壓和氣溫都和地球表面相當。

  但不幸的是,這裡也是硫酸雨肆虐的地方之一。恐怖的硫酸雨在落到地面前會蒸發,形成一個地獄般的氣層,沒有人膽敢逾越。

  這些洞穴內的黏稠物含有大量細菌和微觀石膏晶體

  對於細菌來說,這裡卻並非禁地。在地球上,存在著所謂的嗜極生物,其中部分成員可以和硫酸相安無事。某些生活在洞穴深處的細菌以硫化物為生,它們的排泄物就是硫酸。

  它們懸掛在洞頂,它們生活的洞穴人類只有採取了嚴密的防護措施後才能進入,因為那裡不但缺氧,而且到處都有從洞頂滴下的硫酸。

  這類細菌在氣溫、氣壓都合適的金星雲層中應該能夠活得很好,因為它們不必擔心無處不在的硫酸。

  還不只是金星。雖然金星離我們最近,我們從它身上獲得的信息很多,也是最有希望前往探險的行星之一。木星也是如此。

  很多科幻小說都描繪過存在於木星雲層中的生物。雖然不太可能有漂浮在空中的水母或飛鯨,但在某些條件具備的木星雲層中,確實有可能存在微生物。

  木星及其大紅斑,旅行者1號

  那麼恆星呢?恆星族群中質量最低的一族名為褐矮星。這類天體的質量太低,達不到產生核聚變的臨界條件。

  部分褐矮星的表面溫度只有零下48至零下13攝氏度,和地球嗜極生物的環境溫度最低極限大致相當。並不是所有褐矮星都合適。我們需要它們和木星盡量相似,因此只有最小的褐矮星才能入選。

  這些褐矮星存在於行星和恆星的模糊界限上。根據我們當前對恆星大氣的認識,如果生命能夠存在於氣體巨行星的上層大氣中,那麼這些最低質量的恆星,這些數量多出我們太陽好幾倍的天體,可能就是所謂恆星生命的家園。

高海拔金星可行性概念

  當然,儘管在邏輯上講得通,這也只是一個思想實驗。除非我們能夠親身前往,親眼一看。事實上已經有人根據當前技術,設計了相應的任務。

  若能實現,應該能夠讓我們對不同的生命形式有一個全新認識。

  所謂的HAVOC任務——“高海拔金星可行性概念”,將帶領我們前往金星,一探雲頂生命的究竟。





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