冥王星軌道周圍或擁有十多顆「隱形月亮」

  最新的冥王星以及衛星系統調查顯示其中可能存在多達10顆未被發現的小月亮,這些未知的天體對“新地平線”號探測器而言是個不利的消息,該探測器預計2015年抵達冥王星周圍軌道,潛伏的衛星群可能導致探測器撞毀。美國宇航局研製的“新地平線”探測器是第一艘近距離探索冥王星的飛船,目前科學家已經探測到五顆冥王星的衛星,比如去年發現的P5,對此,冥王星探測器的飛行路徑可能需要重新設定。

 

  潛在的冥王星衛星群數量上十分龐大,每個月亮跨度可能為一至三公里,在早期對冥王星進行探索的研究中,研究人員還發現一團神秘的塵埃帶,但是它形成之謎依然沒有結論。冥王星的最大衛星卡戎有可能是大型天體撞擊冥王星後產生的碎片,而其他小衛星中也有部分被認為形成於這次撞擊,在此後的歲月中與塵埃等物質凝結在一起,逐漸演化成體積較大的衛星群。
  哈佛-史密森天體物理學中心科學家斯科特·凱尼恩通過計算機模擬技術驗證冥王星周圍軌道到底可能存在多少顆衛星,以及新地平線號探測器穿過衛星群時是否會發生碰撞。研究人員稱冥王星衛星群可能存在於多個軌道上,可達十多顆衛星。凱尼恩認為陸基天文台對冥王星軌道外圍的空間環境探測並不太清楚,即便是諸如凱克望遠鏡這類最靈敏的觀測平台。但是哈勃空間望遠鏡應該可以突破這樣的限制,我們有可能在冥王星探測器抵達前對衛星群有深入的瞭解。

  當前的問題在於科學家並不知道探測器何時能發現隱藏的衛星群,不過到了2015年,探測器接近冥王星時應該可以容易瞭解到是否存在如此龐大的衛星群。新地平線號探測器將是第一艘近距離抵近冥王星的飛船,通過研究冥王星來發現遙遠的系外行星是如何形成的。





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