罕見史前怪異哺乳動物地下存活4500萬年

  國外媒體報道,近日一項對哺乳動物化石的最新研究發現,幾千萬年前一支長有罕見怪異特徵的哺乳動物家族移居地下生活,類似於生活在一個永久的防空洞裡,並從6500萬年前的大滅絕事件中倖存下來,這場大滅絕橫掃了當時世上所有的非鳥類恐龍。這個名為Necrolestes patagonensis的哺乳動物物種長有朝上揚的鼻子,身體結構非常堅硬,並長有又短又寬的腿部。這項發現被發表在最新的《國家科學研究院學報》上。

 

  這種哺乳動物生活在1600萬年前,當時恐龍早已滅絕。但研究人員發現它與另一哺乳動物化石有關,Cronopio,後者屬於Meridiolestida物種,一種科學家知之甚少的已滅絕哺乳動物群體,主要生活在白堊紀晚期至古新世早期(1億至6千萬年前)的南美地區。

  Cronopio和Necrolestes存在很多共同的特徵,包括它們都是唯一擁有單根臼齒的哺乳動物。大多數哺乳動物都長有雙根臼齒。這種動物看起來非常怪異且具迷惑性,因此困擾了科學家很多年。

  “Necrolestes是教科書上提供圖片以及腳注的眾多動物之一,但關於它的腳注內容卻是‘我們並不知道它是什麼’,”卡內基自然歷史博物館的研究學者約翰·威伯爾(John Wible)說道。

  Necrolestes化石

  一直以來,這個綽號為“墳墓強盜”的生物被認為是有袋類動物。然而進一步的分析發現,Necrolestes其實屬於生物進化樹上完全出人意料的某哺乳動物分支,後者被認為早在Necrolestes生活時代前4500萬年前就已經完全滅絕。這便是拉扎勒斯效應的一個典型例子,該效應描述了一組生物體生活的時間遠比原本預料的長得多(拉扎勒斯一詞來自聖經,描述了耶穌拯救一個死人復活)。

  “這是典型的拉扎勒斯效應,世上怎麼可能會有動物能夠存活這麼長時間,而人類對此完全不知情。”威伯爾說道。拉扎勒斯效應的另一個典型例子便是銀杏樹,一直以來人類都認為它已經滅絕,直到17世紀在中國重新發現它的存在。

  研究人員認為Necrolestes的掘穴適應性是導致它能夠比同類生存長4500萬年的根本原因。“在南美第三紀,根本沒有其它哺乳動物能夠挖掘、開隧道,並生活在地下,它們一定是處在特殊的生態區位使得它們恰好能夠生存。





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