能操縱人類大腦的思考:弓形蟲

  我們人類非常依賴於我們的大腦,而且為它們的大小和複雜程度而感到驕傲。我們用吞食大腦的怪獸故事來嚇唬我們的孩子,而且著迷般的研究它們如何進行,即使這些努力都是竹籃打水。然而我們被一種簡單的單細胞生物給冒犯了,它們能操縱我們最喜愛的器官,包括我們思考和辦事的方式。

  剛地弓形蟲可以說是地球上最有趣的寄生蟲。這種單細胞原生動物生活在貓的內臟當中,它們在那裡生活和進食並且產生卵一樣的細胞隨著貓大腸的運動而排出。這些細胞會找到方法進入與貓糞便接觸的其它動物體內。一旦進入新的宿主,這些寄生蟲就會發生變化並進行移動,最終在各種組織中形成囊腫,其中就包括宿主的大腦,那裡才是有趣的事情發生的根源。非常難以置信的是,弓形蟲已經進化出確保進入貓內臟的事情發生的能力。比如說,弓形蟲感染能如同外科手術一樣改變老鼠的行為,通過在它們大腦中操控神經化學物質來讓它們不再恐懼貓的氣味(甚至是變得被貓的氣味所吸引)。

  當然,貓並不是弓形蟲終其一生的唯一動物。地球上大約1/3的人在大腦中攜帶這些寄生蟲。既然弓形蟲不會對貓的行為產生影響,而貓的大腦在許多方面與我們人類有著近似,科學家猜想寄生蟲對我們所喜愛的龐大而又複雜的大腦產生多少影響。過去十年時間,研究人員已經研究了這一單細胞生物如何影響我們的思考,並且發現弓形蟲確實改變我們的行為而且甚至在國家間的文化差異中扮演著一個角色。

  剛性弓形蟲能操縱我們的大腦,包括我們思考和辦事的方式

  這種微小的原生寄生蟲能夠影響我們心靈的想法屬於過去的新聞。我們這個時代一些最偉大的科學作家已經發表了文章介紹它如何潛行到我們的大腦並且影響我們的性格。總的來說感染的副作用被認為是次要的而且相對來說是無害的。然而最近增加的證據表明這種感染的心理學影響比我們曾經認為的要黑暗的多。

  2003年史丹利醫學研究中心的E. Fuller Torrey和他的同事Maryland發現弓形蟲和精神分裂症之間存在一種聯繫,特別是高度感染的女性更可能產生精神分裂症。弓形蟲對於一些人來說有著較小的影響,但是改變則更加明顯。這一想法已經贏得了吸引力,比如說後來的一篇文章中記載抵抗精神病以及殺寄生蟲的藥物都恢復了受感染老鼠的正常行為,這就確認了心理障礙和弓形蟲影響之間的相似點。同樣一項研究發現有著高弓形蟲感染率的國家也有較高的自殺率,但是兩者之間的聯繫是較小的,而且也沒有直接的證據證實自殺的女性受到了感染。

  科學家們真正想瞭解的是弓形蟲是否會優先影響人們出現精神異常。他們從45000多名丹麥婦女的孩子身上採集的血清抗體水平來進行新生兒篩選研究來更好的瞭解寄生蟲如何從母體傳遞到孩子。因為嬰兒直到出生後的三個月才會形成他們自己的抗體,這些抗體水平就反映了母體的免疫反應。因此他們不僅能夠從感染狀態上也能從感染程度上來對婦女進行篩選,高水平的抗體代表更糟糕的感染。這樣他們隨後就能借助丹麥的死亡原因記錄、丹麥國家醫院記錄和丹麥精神病控制中心的研究記錄來尋找感染和自主暴力(包括自殺在內)兩者間的聯繫。

弓形蟲會侵襲

  結果很明顯,遭受弓形蟲感染的婦女有54%更可能試圖自殺,而且有兩倍的可能成功自殺。特別是這些婦女更可能嘗試暴力自殺(比如用刀或者槍而不是過量服藥)。寄生蟲與自殺之間的聯繫即使是沒有精神病史的婦女當中也存在,她們當中56%受感染的婦女更可能出現自主暴力。雖然這些結果似乎有點讓人害怕,當你在考慮弓形蟲如何影響我們的性格的時候這些結果是講得通的。2006年研究人員發現弓形蟲感染與男人和女人當中的神經過敏有關。神經過敏和自殺之間的聯繫是非常確定的,因此如果寄生蟲確實讓人們更加神經過敏,那麼它影響自殺率就一點也不奇怪了。

  弓形蟲如何影響我們的思?作者聲稱事實上我們的免疫系統或許應當承擔責任。當我們受到弓形蟲感染的時候,我們的免疫系會產生一種名為細胞激素的分子會刺激各種類型的免疫細胞。最近的研究已經發現高水平的細胞激素與沮喪、暴力自殺傾向有聯繫。但是作者警告說即使這樣也只是相關性而非因果關係。馬裡蘭大學醫學院精神病學副教授Teodor T. Postolache說到:“受寄生蟲影響的大腦功能或者過度的免疫反應與自殺傾向之間存在一種直接的聯繫嗎?我們並不清楚,我們也不能肯定弓形蟲導致會婦女的自殺傾向。事實上我們並未排除反向因果關係,或許那些存在自殺行為的人更容易受到弓形蟲的感染。”但是考慮到兩者之間的強烈聯繫,真正有可能對此進行治療性干預。下一步研究將是科學家們來確定這些寄生蟲是否以及如何導致消極的想法。





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